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Un grand royaume africain raconte son histoire dans des vêtements royaux fabuleux

Ecrit par: Tim Mcdonnell

Traduit par: Edith Flaure MIPO T.

Qu’est-ce qu’un vieux morceau de tissu peut nous dire sur l’élévation et la chute d’un royaume ? Beaucoup, si vous savez le lire.

C’est la prémisse d’une nouvelle exposition au Baltimore Museum of Art intitulée « Kuba : Fabric of an Empire. » Il dispose d’une gamme de textiles à motifs captivants du royaume de Kuba, qui, entre le Xviie et le début du Xxe siècle, était l’une des sociétés les plus grandes et les plus puissantes d’Afrique, contrôlant le commerce de l’ivoire et du caoutchouc dans ce qui est aujourd’hui la région sud-est de la République démocratique du Congo.

Les Kuba étaient réputés pour leur art, et aujourd’hui, tout musée d’art africain aux États-Unis ou en Europe est susceptible d’exposer des sculptures, des masques, des perles ou surtout des textiles Kuba, qui ont été commandés par la royauté et portés ou exposés pour des cérémonies. Les textiles sont faits de feuilles de raphia tissées et teintées et présentent des motifs géométriques hypnotiques principalement dans les tons de noir et de tan.

Dans certains cas, les motifs sont cousus; dans d’autres, des découpes serpentines sont appliquées sur un support de raphia. Certaines mesurent 20 pieds de long et doivent être portées comme une jupe unisexe enveloppée; d’autres sont des panneaux carrés de 2 pieds devant être accrochés derrière un trône royal.

Les dessins eux-mêmes n’avaient probablement pas de signification symbolique littérale, mais étaient plutôt le produit de l’invention créative des artistes, principalement des femmes, qui les ont créés et dont les noms ont été perdus dans le temps, les voyages et l’histoire coloniale et moderne troublée de la RDC. Mais ils racontent comment les dirigeants du Kuba se sont affirmés dans un monde en mutation, explique Kevin Tervala, conservateur associé de l’art africain du musée, qui a organisé l’exposition.

Tervala a voulu arranger les textiles chronologiquement et ensuite les comparer au record historique. Mais comme c’est souvent le cas avec l’art africain qui a été retiré du continent pendant l’ère coloniale, la provenance de chaque pièce — la date et le lieu de son origine et le nom de son créateur — est obscure ou inexistante. Il a envoyé des échantillons de textiles à un labo en Nouvelle-Zélande pour une analyse de datation. La méthode est imparfaite : La datation au carbone peut avoir une marge d’erreur de jusqu’à cent ans, ce qui n’est pas grave si vous datez un fossile, mais problématique lorsque l’article n’a pas plus de deux cents ans. Néanmoins, Tervala a été en mesure de faire une estimation éclairée sur l’ordre dans lequel les pièces ont été produites.

Ce textile aurait été utilisé comme « overskirt ». Il a été daté de 1736-1799 et est la plus ancienne pièce de l’exposition. Gracieuseté du Baltimore Museum of Art

Il a constaté que les pièces les plus anciennes avaient tendance à être les plus simples, souvent une seule couleur avec un design subtil à peine visible de plus de quelques mètres. La pièce la plus ancienne de la collection, que Tervala date du milieu des années 1700, est un rouge sang fané, avec une faible bordure de triangles répétitifs.

Ce textile, daté de 1807‑1869, aurait été enroulé autour du porteur comme un vêtement de dessus. On pense qu’il s’agit d’un vêtement unisexe. Gracieuseté du Baltimore Museum of Art

Un autre vieux morceau, une jupe, est de couleur crème avec une touche de L-appliqué en forme. Au fil du temps, les dessins deviennent plus occupés, et les couleurs composent leur contraste. La pièce préférée personnelle de Tervala, qu’il date du début des années 1900, est une explosion d’éclats d’angles noir et blanc rangés dans une grille hors four.

Ce motif affirmé, daté de 1912 à 1942, montre comment les tissus Kuba ont été conçus pour renforcer le pouvoir royal en capturant l’œil et en l’empêchant de se reposer. Gracieuseté du Baltimore Museum of Art

Cette évolution du design est étroitement liée à la manière dont les élites de Kuba ont projeté et même atteint le pouvoir politique, suggère Tervala. Tout au long des 17e et 18e siècles, l’ivoire a rendu les rois Kuba fantastiquement riches, et ils ont investi leur richesse dans des armoires de cérémonie sur mesure qui diffusent leur richesse à leurs sujets et à d’autres élites. Kuba succession royale n’était pas toujours patrilinéaire, mais était plutôt un perpétuel chauffé jockeying pour le pouvoir qui rappelle de « Game of Thrones. »

Les cérémonies royales et les fêtes ont parfois eu l’impression d’une épreuve de force, avec des élites en compétition pour voir dont les modèles étaient les plus uniques et impressionnants, dit Tervala. Les dessins devaient crier et être entendus de loin. Ils ont été conçus pour capturer l’œil et ne pas le laisser reposer. Les meilleures conceptions étaient réservées au roi; plus de modèles quotidiens filtrés vers le bas aux masses. Tervala fait valoir que la nécessité d’affirmer publiquement et agressivement le pouvoir a conduit à la conception textile, d’autant plus que, dans le milieu à la fin des années 1800, les rois ont commencé à compter avec une nouvelle menace : colonisateurs belges se ruant vers le caoutchouc.

« Les conceptions deviennent plus audacieuses à des moments où la visualisation de la puissance et la visualisation de l’autorité deviennent plus importantes, » Tervala dit. « À mesure que l’économie change et que le pouvoir s’érode [en raison de la pression coloniale belge], la pompe et les circonstances augmentent. C’est à ce moment-là que les élites de Kuba redoublent d’audace et de visibilité. »

La richesse du royaume de Kuba lui a permis de résister à la colonisation plus longtemps que d’autres parties du Congo belge, où la ruée folle du roi Léopold II pour le caoutchouc a entraîné le meurtre brutal de jusqu’à dix millions de Congolais, selon l’histoire séminale d’Adam Hochschild, le fantôme du roi Léopold.

Mais juste avant le tournant du 20e siècle, alors que la poigne de fer du roi était remplacée par l’administration plus bureaucratique de l’État belge, les rois Kuba ont progressivement ouvert leurs portes et permis un commerce plus libre avec l’Europe.

Depuis, les textiles Kuba sont des produits de première nécessité. Elles ont été exposées à l’une des premières grandes expositions d’art africain en Europe, à Bruxelles à la fin des années 1800, et au Brooklyn Museum en 1923. Le peintre français Henri Matisse en garde dans son atelier et dit qu’il les regardera souvent « en attendant que quelque chose me vienne du mystère de leur géométrie instinctive. » Son papier découpé en 1947 Les Velours aurait dessiné sur Kuba appliqué. Les textiles de Kuba apparaissent même dans des épisodes de Grey’s Anatomy et de Frasier comme des archétypes des beaux-arts africains.

Selon Elisabeth Cameron, historienne de l’art et spécialiste de Kuba à l’Université de Californie-Santa Cruz, la demande du marché a également poussé les artistes de Kuba à adopter des designs plus grands et plus audacieux, surtout après l’indépendance de la RDC en 1960.

« Les artistes de Kuba savaient très bien comment ils créaient les designs et l’impact qu’ils avaient sur leur public. que ce public soit les peuples Kuba eux-mêmes ou les fonctionnaires coloniaux qui ont assisté aux cours et aux représentations de Kuba ou dans des photographies publiées qui sont apparues dans toute l’Europe et aux États-Unis », dit-elle. « La visibilité des projets audacieux est importante pour renforcer le pouvoir politique qui disparaissait lentement. C’est excitant de voir une nouvelle prise sur les textiles Kuba qui reconnaît que le Kuba en tant que peuple n’était pas passif face à la colonisation -pas les victimes. »

Les artistes de la province du Kasaï en RDC produisent encore des textiles à partir de dessins historiques populaires. Mais les textiles historiques bien conservés de Kuba comme ceux de l’exposition sont de plus en plus rares, dit Tervala, parce que le matériel de raphia est enclin à la désintégration, en particulier dans les climats tropicaux et de savane de la RDC.

Ceux qui sont exposés ont survécu en partie parce que, comme costumes de cérémonie coûteux, ils ont été portés rarement et pris bien soin de. Et bien que les modèles eux-mêmes étaient agressivement uniques, à certains égards, l’histoire qu’ils racontent est familière.

« La mode est toujours liée au statut et à l’autorité d’une manière ou d’une autre, » Tervala dit. « C’est un spin Kuba sur un conte universel. »

Kuba : Fabric of an Empire est exposé au Baltimore Museum of Art jusqu’au 24 février 2019.

Tim Mcdonnell est un journaliste qui couvre l’environnement, les conflits et les questions connexes en Afrique subsaharienne. Suivez-le sur Twitter et Instagram.

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